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Uber自動駕駛卡車的困境,技術、物流難題都待解決

刊登時間: 2018-03-08 05:01:08  |   瀏灠次數:233

3月7日消息,據國外媒體報導,目前Uber的自動駕駛卡車車隊已經開始在亞利桑那州的高速公路上提供貨運服務。Uber希望利用自動駕駛卡車重塑美國的卡車運輸行業現狀,通過自動駕駛卡車和普通卡車運輸貨物的相互轉運,使得所有在路上行駛的卡車都不會處於空載狀態,從而最大限度地發揮所有卡車的運力。而要做到這一點,Uber要解決的不僅僅是技術問題,還要對卡車運輸的流程有深入了解,對整個物流有深度掌控,從而能夠合理調配運力。

在Uber自動駕駛車隊上路的過程中,最令人印象深刻的並不是Uber的自動駕駛卡車在亞利桑那州的高速公路上以無人駕駛狀態自動行駛了344英里,而是自動駕駛卡車和普通卡車州界上相遇時的情形。訓練有素的安全駕駛員拉里在自動駕駛卡車行駛的全程都在監控著其行駛狀態。而另一名司機馬克則駕駛著普通卡車與其匯合。在轉運站,每個人都打開自己的拖車掛鉤,拉里把集裝箱連接到馬克的普通卡車後面。隨後馬克開著卡車把集裝箱帶到了目的地。而拉里則把空載卡車調成自動駕駛模式,返回東部。而這僅僅是Uber自動駕駛卡車車隊戰略的第一步。

Uber所展示的情況標誌著打車服務公司開始涉足長途貨運服務:這一步是否成功不僅取決於Uber的自動駕駛技術,而且還取決於其對物流的掌控能力能否讓自動駕駛卡車有效發揮作用。最近的一次聚會和歡迎儀式標誌著這位騎行巨人進入長途卡車世界的最新一步:這一步不僅取決於自動駕駛技術,而且還取決於公司對物流業務的掌控力度能否把設想變為現實。

在亞利桑那州的托普克,Uber自動駕駛卡車正在與一輛普通卡車交換集裝箱。Uber希望籍此最大限度地提昇運力。

在亞利桑那州的托普克,Uber自動駕駛卡車正在與一輛普通卡車交換集裝箱。Uber希望籍此最大限度地提昇運力。

 

Uber自2016年收購了安東尼·萊萬多夫斯基Anthony Levandowski的自動駕駛卡車初創企業Otto以來,一直在討論卡車運輸業務。當然,Uber遠不是唯一一家試圖教機器人駕駛半掛卡車的公司:沃爾沃,戴姆勒,Waymo,特斯拉以及幾家初創公司已經宣布了類似的計劃。

之所以這麼多公司關注自動駕駛卡車,正如矽谷所說,卡車運輸業務已經趨於成熟:美國通過卡車運輸的貨物越來越多,而卡車司機卻越來越少。此外隨著時間的推移,亞馬遜等電商正在逐步蠶食傳統的零售店業務,卡車司機的短缺現狀會變得更糟。就目前的技術而言,很難讓車輛在路況復雜的城市中行駛,但卡車在高速公路上實現自動駕駛卻相對統一,只需要保持車道或者減速剎車。

因此,關鍵問題不在於技術是否可行,而在於人們是否願意為此付出代價。當卡車駛離高速公路後,必須通過交叉路口,避免撞到行人,還需要在復雜的工業園區裡穿行。所有研發自動駕駛卡車的公司都達成了共識:要讓卡車自動處理這些情況都太難了。所以他們制定了一些變通方法。

一家初創公司Starsky希望將車輛與駕駛員分離,而當卡車駛進城市後,呼叫中心的人員將遠程操縱卡車。Uber則採用的是另一種引航員模式。司機駕駛普通卡車,把貨物送到高速公路旁邊的轉運樞紐,然後再把裝載貨物的集裝箱接駁到自動駕駛卡車上。自動駕駛卡車僅僅(目前還配置了一個持有駕駛執照的駕駛員)進行簡單的高速公路巡航。當自動駕駛卡車最終駛出高速公路時,流程是相反的。最後由司機駕駛普通卡車將貨物運送到目的地——就像帶領巨大集裝箱船進出港口的引航員一樣。或許未來某一天,Uber轉運樞紐可能會配備專用設施,有自己的裝載設備。目前,其自動駕駛卡車車隊主要利用亞利桑那州40號州際公路位於托普克和桑德斯的稱重站。

Uber自動駕駛卡車使用了該公司位於賓夕法尼亞州匹茲堡市研發團隊所開發的硬件和軟件

Uber自動駕駛卡車使用了該公司位於賓夕法尼亞州匹茲堡市研發團隊所開發的硬件和軟件

這是自動駕駛卡車的本質,但Uber設想了一個更為複雜的操作。這就是拉里和馬克會面的意義:每次都有一大堆貨物進行分段運輸,所以既不浪費時間也不浪費空箱子。

Uber自動駕駛卡車運輸計劃的目的不僅僅是為了安全地將成堆的運動鞋,紙尿布或者狗糧通過高速公路運送到倉庫。這是為了提高物流運輸效率。當人類駕駛員將貨物裝載到自動駕駛卡車上時,Uber希望他們能把新的貨物再運回來。公司的目標是讓每一輛汽車,無論是有人駕駛卡車還是自動駕駛卡車,只要在行駛過程中都在發揮作用,賺取利潤。

“我認為這個理論是有效的,”賈森·帕克(Jason Parker)說,他在Flexport工作,協助企業組織運輸工作。但卡車運輸市場的現實可能阻礙這種舉措。有時候,所有貨物會朝著一個方向前進:例如很多貨物都從加州運出(同時很多貨物都是通過船運進的),例如有些公司和司機擁有自己的半掛車,而不願意看到自己的貨物被自動駕駛卡車拖走。當一次unsupported涉及到三家公司和自動駕駛卡車時,相應的運輸責任問題就會變得分外棘手。

要讓這種理論發揮作用,Uber需要對卡車運輸模式有詳細的了解。這也是Uber在2016年年底發布Uber Freight服務的原因,該服務將卡車司機與需要卡車運輸的貨物聯繫起來,就像UberX將舊金山的豐田普銳斯司機與BART(舊金山捷運系統)連接起來的方式一樣。像大多數Uber產品一樣,這都是在取代傳統中間商。目前而言,經紀公司在某些情況下仍然依靠打電話聯繫司機等古老做法。

通過重整效率低下的傳統行業來增加收入,這是Uber的一個堅實舉措。但現在,Uber的卡車運輸服務或許可以發揮更重要的作用。經過一年多的努力,Uber收集了大量關於貨物進出和運輸的數據,其已經達到了同時向兩個方向運輸貨物的物流水平。這聽起來可能並不出彩,但對於該公司所設想的打造全國性高效物流來說,是重要的一步。

當然,該團隊還有一些技術障礙有待解決。例如,伍德羅說,他的團隊正在設法確保如何遵循某些州的法律要求,自動駕駛卡車在正常行駛過程中能夠避讓應急車輛。和人類卡車司機一樣,Uber的自動駕駛卡車需要更好理解有人駕駛車輛如何在其周圍行動。

相對來說,這是一件容易的事。開發機器人是一回事,讓它們能夠全天候保持工作是另一回事。

 

 

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